(Bloomberg) — Var det bra eller dåligt när Alphabet Inc. i veckan berättade för investerarna att efterfrågan på annonser, som bidrog till att öka företagets omsättning med 50 procent på två år, börjar mjukna? Det beror på vad man menar med dåligt, och sällan har en diskussion om definitioner betytt mer för marknaderna och ekonomin.

Mest lästa från Bloomberg

Självklart var det dåligt för Googles moderbolags aktieägare, som fick se 70 miljarder dollar raderas i ett slag. Teknikbullarna i stort tog ett bad, och Nasdaq 100 rasade med 2,3 procent på onsdagen. Och nyheterna hjälpte inte heller någon som hoppas att ekonomin ska undvika en recession, med tanke på annonsmarknadens berömda framåtblickande aspekt.

Men dessa målgrupper är inte alla. En annan är människor som är oroliga för att inflationen fortsätter bortom alla möjligheter att dämpa den. Till dem hör Jerome Powell, vars Federal Reserve gör allt den kan för att bromsa den spiralformade prisutvecklingen.

För dem kan man argumentera för att dåliga företagsnyheter har börjat bli bra – eller åtminstone ett nödvändigt ont – när de tas som en signal om en avkylande efterfrågan, något som i slutändan är positivt för den ekonomiska stabiliteten och, en dag, marknaderna själva. Det är en roll som länge har spelats av makrodata – ett svagt BNP-utfall kan till exempel ibland utlösa ett marknadsrally – men sällan av mikrodata.

”Det är en funktion, inte ett fel”, sade Art Hogan, chefsmarknadsstrateg på B. Riley, per telefon. ”Ingen vill någonsin leva i en värld där dåliga nyheter är goda nyheter, men de dåliga nyheter vi just fick från några av de största företagen med marknadskapital i S&P 500 var nödvändiga. Det är nödvändigt att säga att saker och ting saktar in – Feds räntehöjningar måste fungera.”

Hur mycket investerare än älskar en bra resultatrapport har Corporate Americas kontantmaskin i oproportionerligt hög grad drivit på inflationsboomen. I en studie av Josh Bivens, forskningschef vid Economic Policy Institute, konstaterades att när pristrycket ökade under 2021 stod företagens vinstmarginaler för mer än hälften av ökningen. Arbetskostnaderna bidrog med mindre än 8 % – en omvänd dynamik som gällde från 1979 till 2019.

Historien fortsätter

Att investerarna ska betala ett pris för världens större problem har varit ett återkommande tema under 2022. Feds kampanj mot inflationen hotar ekonomin, sanktionerna mot Ryssland satte energimarknaderna i spasmer – få tårar grät när aktierna led i efterdyningarna.

En liknande dynamik börjar få fäste i det som tidigare varit en bastion av hopp för aktiemarknaden – vinsterna. Nästan en fjärdedel av de företag som rapporterar resultat den här säsongen har missat uppskattningarna, vilket är högt med historiska mått mätt, visar uppgifter som sammanställts av Wells Fargos. Själva uppskattningarna återspeglar också en allvarlig pessimism som byggs in i antagandena. Så sent som i maj förutspåddes vinsten för tredje kvartalet för företagen i S&P 500 att öka med 9,7 %. Förra veckan var den förväntade ökningen 2,5 %.

Att övertyga investerarna om att den tillhörande misshandeln är bra för mänskligheten är en svår uppgift. Smärtan har sällan varit värre för alla som innehar företag vars vinster inte räcker till, med en genomsnittlig bestraffning som löper norr om 4 % denna vinstsäsong, den värsta på ett decennium.

Samtidigt skulle den gångna förra veckans marknadskonturer, med en liten vridning, kunna passa in i en tes som säger att vinstseglingar sågs som något annat än dåliga nyheter av den bredare populationen av investerare. Obligationsräntorna sjönk under de fem dagarna, med en av de större svackor som inträffade runt tiden då Amazon rapporterade, och både Dow industrials och en jämnviktsversion av S&P 500 steg kraftigt.

”Det kanske är obehagligt, men verkligheten är att vissa kanske anser att det är ett nödvändigt ont”, sade John Stoltzfus, chefsinvesteringsstrateg på Oppenheimer & Co. ”Fed vill bromsa ekonomin och det är därför marknaden är uppåt i stället för nedåt. Jag tror att det är så.”

Microsoft Corp. redovisade sin svagaste kvartalsvisa försäljningstillväxt på fem år, vilket skadades av en stark amerikansk dollar, som har stigit i kölvattnet av Federal Reserves räntehöjningar. Alphabet sade att reklamtillväxten för dotterbolaget Google hämmades av inflationen. Amazon.com Inc. förutspådde en svagare försäljning för julkvartalet eftersom företaget kämpar med att konsumenterna skär ner på utgifterna på grund av den ekonomiska osäkerheten. Och Texas Instruments Inc. – vars chip ingår i allt från hushållsapparater till missiler, och som ses som en indikator på efterfrågan i hela ekonomin – sjönk efter att företagets prognos inte nådde upp till analytikernas uppskattningar.

Ur ett företagsperspektiv är dåliga nyheter inte bra, men de kan ses mer positivt ur ett ekonomiskt perspektiv, säger Anthony Saglimbene, global marknadsstrateg på Ameriprise, eftersom det innebär att Fed har en effekt på att kyla ner ekonomin.

”Ur lönsamhetssynpunkt för S&P 500-företagen vill de navigera det så gott de kan”, sade han i en intervju vid Bloombergs huvudkontor i New York. ”Det kommer att bli svårare ju mer den ekonomiska aktiviteten avtar.”

–Med hjälp av Lu Wang och Isabelle Lee.

©2022 Bloomberg L.P.