(Bloomberg) – Innan världen började förstå sanningen om Sam Bankman-Fried – innan paniken, utredningarna och slutligen den brutala kollapsen – började en aning om undergång spridas i hans invecklade kryptoimperium.

Mest lästa från Bloomberg

Överallt på FTX, den börs som hade förvandlat hans initialer till en symbol för en ny typ av rikedom och makt, kom en fråga upp gång på gång: Var är SBF?

Bankman-Fried, säger nuvarande och tidigare anställda, verkade ha försvunnit. Sedan, utan förklaring, missade en avdelning nästan lönen i oktober. Något var fel.

Det är först nu som det står helt klart hur fel det var. I fredags, efter en av de mest plågsamma veckorna i kryptovalutornas unga, fritt svängande värld, gick hans imperium av digitala tillgångar – sammanlagt över 130 enheter – i en spiralform i konkurs.

Skandalen har chockat de kryptoaktörer som med glädje hyllade Bankman-Fried som sin tids J.P. Morgan, och har fått dem att leta efter paralleller.

Är detta kryptoens Lehman Brothers, en berättelse om otyglad risk? Eller är det något mörkare: ett fiasko i stil med Enron som nu skulle kunna avslöja röta och oegentligheter? Federala myndigheter undersöker just detta.

När Chapter 11-ansökningarna kom på fredagsmorgonen hopade sig frågorna, inklusive den stora frågan: Kommer omkring 1 miljon FTX-kunder någonsin att få tillbaka sina pengar? Vissa handlare kände av problemen långt tidigare och sprang till utgången före alla andra. Stora namn i Silicon Valley som omfamnade Bankman-Fried verkar vara säkra på att drabbas av förödmjukande förluster.

Vid det här laget är många av de stora dragen allmänt kända. Bankman-Frieds skuldsänka, oklara affärsintressen och utredningar om huruvida han missbrukade kundmedel. Den osäkra försäkringen och den desperata kapplöpningen för att samla in pengar. Rivaliteten med Changpeng Zhao och Binance, som gav FTX en livlina för att sedan ta tillbaka den dagen efter.

Historien fortsätter

Men intervjuer med mer än ett dussin anställda, före detta anställda och personer med direkt kännedom om FTX och dess systerföretag ger en bild som är ännu värre än vad man tidigare trott. Bankman-Fried, med sitt eviga sänghuvud, sina tubsockor och sitt löfte att ge bort sin förmögenhet, lurade riskkapitalets kungligheter, politiker och mediepersonligheter.

Och han kan ha lurat sig själv på vägen också.

Nära band

Ungefär två månader innan Bankman-Fried blev av med sin uppgift hade han problem med en fråga som för de flesta människor skulle vara enkel: Var bor du?

”Jag, eh, så, förlåt, jag – jag tvekar eftersom jag för det mesta sover på en säck”, sade han, med uppenbar hänvisning till sin bönsäckstol. Bankman-Fried deltog i ett Zoom-samtal och svarade på frågor från en grupp reportrar om gränserna mellan FTX och Alameda Research, det kryptohandelsföretag som fungerade som hans familjekontor.

”Jag lever, jag vet inte. Tekniskt sett bor jag ensam, men jag sover inte där. Jag sover mest på soffor och bönsäckar”, sade han. Det var allmänt känt att han delade ett hem på Bahamas med rumskamrater, bland annat Alameda-ledningen.

Det var inte sagt på den tiden: det fanns få gränser mellan de två företagen. Bankman-Fried dejtade ibland Alamedas vd Caroline Ellison, 27, rapporterade kryptonyhetssajten CoinDesk i veckan, med hänvisning till personer som är bekanta med saken.

En talesperson för FTX kunde inte nås för en kommentar.

Banden mellan FTX och Alameda är kärnan i Bankman-Frieds fall. US Securities and Exchange Commission undersöker hur nära sammanflätade hans företag var och om FTX misskötte kundernas medel.

De två företagen spelade olika roller: FTX syftade till handel och lät kunderna sätta in pengar och köpa mer än 300 tokens, genom att använda stora lån för att göra större satsningar med högre risk.

Det var också Bankman-Frieds varumärke. FTX:s logotyp var klistrad på en arena i Miami och satt på MLB-ombudens uniformer. Det hade stjärnkraft: Gisele Bundchen och NFL-quarterbacken Tom Brady hade andelar och medverkade i Super Bowl-reklamen, där de uppmuntrade en rad karaktärer att ansluta sig till de digitala tillgångarna med en fråga med två ord.

”Är du med?”

Riskfyllda affärer

Alameda däremot har mestadels hållit sig undan från rampljuset. Företaget hade bara omkring 30 anställda, men gjorde en miljard dollar i vinst förra året. Bankman-Fried grundade Alameda först, 2017, efter att ha lämnat kvanthandelsföretaget Jane Street, där han var en handlare som av kollegerna ansågs smart, om än ospectakulär. FTX grundades två år senare.

Att para ihop ett handelsföretag med en börs är riskabelt. För att hålla kundernas medel säkra är dessa funktioner separata på mer reglerade marknader – regler som inte finns inom krypto.

För vissa var det en öppen hemlighet att de två företagen hade intrikata finansiella band. En person som samlade in pengar från Alameda Ventures, dess VC-arm, beskrev att han i stället fick pengar från FTX.

I slutändan var det oron för Alameda som kastade Bankman-Frieds imperium i kris.

Rapporter om en balansräkning från Alameda som visade utestående skulder till FTX genom dess FTT-tokens gjorde investerarna nervösa i slutet av förra veckan. Paniken slog fullt ut i söndags, när Binances vd Zhao, även känd under sina initialer CZ, twittrade att hans börs avvecklade sina innehav av FTT, värda mer än 500 miljoner dollar.

Zhao erbjöd sig att ta över FTX på tisdagen, men hoppade av nästan lika snabbt som han erbjöd en räddning.

”Problemen ligger utanför vår kontroll eller förmåga att hjälpa till”, sade Binance på onsdagen.

CZ kallade det en ”sorglig dag”. Och lade till en gråtande emoji.

Tecken på problem

Medan FTX:s problem inte blev offentliga förrän de senaste dagarna hade Bankman-Frieds beteende oroat direkta rapporter i flera veckor.

Inom FTX försvann Bankman-Fried under minst en månad från sina främsta ställföreträdare, enligt personer med insyn i saken. En avdelning hade problem med att uppfylla lönelistan för flera veckor sedan, utan någon förklaring till varför, sade en av personerna.

Det var inte första gången det hände. Problem med lönen började redan i våras, då bonusar försenades. Det var ungefär när vissa kryptoprojekt och investerare började bocka av, bland annat det algoritmiska stablecoinet TerraUSD, hedgefonden Three Arrows Capital och långivaren Celsius.

Hela tiden tryckte företaget på att lönepaket skulle sättas in i FTX-aktier, som nu är värda nästan ingenting.

Vid de första tecknen på en likviditetskris, och till och med tidigare, gick de smarta pengarna mot utgångarna. Framstående marknadsförare och hedgefondhandlare började dra tillbaka miljontals dollar från FTX, enligt personer som är bekanta med saken.

En röd flagga: Uttag som normalt skulle ta några sekunder tog timmar att genomföra, vilket ökade oron för att något var fel, sade en av personerna.

Stora aktieägare blev ändå överrumplade. Många investerare sade att de fick reda på FTX:s problem först när Binance utökade sitt erbjudande på tisdagen.

Även när dramat mellan FTX och Binance först utspelade sig förblev vissa investerare och anställda tillräckligt optimistiska om FTX:s framtid för att de var ovilliga att sälja sina aktier till potentiella köpare, enligt dokument som Bloomberg granskat. I måndags fanns det potentiella FTX-köpare som inte kunde hitta villiga säljare på andrahandsmarknaden, visade dokumenten.

Optimismen utplånad

Denna optimism blev snabbt överspelad när FTT-token gick in i ett 80-procentigt fritt fall under de följande 24 timmarna, vilket gjorde att riskkapitalbolagen fick bråttom att räkna skadorna. Sequoia Capital, en av FTX:s mest kända finansiärer, markerade sin andel till noll och delade sina förluster på Twitter.

Vid sidan av kunderna beskrev FTX-anställda ett internt kaos när krisen intensifierades. En av dem sade att den balansräkning som de hade sett inte hade visat tecken på likviditetsproblem, vilket ledde till att man fruktade att det fanns en separat bokföring.

Bankman-Fried hade kommit att förkroppsliga två viktiga principer för kryptoindustrin – öppenhet och decentralisering. Men bakom twittertrådarna och försäkringarna om FTX:s ställning började de inom företaget tvivla på vad de egentligen visste om honom.

”Det fanns en personkult kring Sam Bankman-Fried, där han sågs som en sorts visionär, en gång i livet-huvudperson”, säger Molly White, en 29-årig mjukvaruingenjör och bloggare bakom ”Web3 is Going Just Great”, som i mer än ett år skrev om historier om snyltande i världen av virtuella tillgångar.

”Folk tillskriver ofta genialitet till människor som bara är mycket rika, och jag tror att det kanske var lite av det som hände”, sade hon.

Jakten på pengar

När det gäller den brännande frågan – var fanns SBF när hans imperium kollapsade? — det börjar bara bli klart.

Bankman-Fried tillbringade tid i Mellanöstern i ett desperat försök att skaffa kapital i slutet av oktober och höll möten med Saudiarabiens statliga förmögenhetsfond och Abu Dhabis Mubadala Investment Co, enligt personer med insyn i saken. PIF:s och Mubadalas talespersoner har avböjt att kommentera.

Anthony Scaramucci, som sålde en del av sitt SkyBridge Capital till FTX Ventures i september, hjälpte till att samla in kapital.

”Vi påbörjade arbetet med att hjälpa honom att samla in pengar. Han hade köpt 30 procent av mitt företag och som goda medborgare försökte vi därför hjälpa honom runt om i världen”, sade han i en intervju med CNBC i fredags.

Samtalen misslyckades efter att FTX började sin snabba implosion.

Under tiden, när chefen var borta, tog vissa anställda saken i egna händer och letade efter alla sätt att få fram pengar.

Allting var på tapeten: FTX US Derivatives, en tidig plattform för handel med tillgångar, clearingföretaget Embed, som hanterar affärer, och till och med namnrättigheterna till Miami Heats arena. Voyager, som räddades från konkurs av Bankman-Fried, skickade ut uppmaningar till investerare i ett försök att köpa tillbaka sig själv, enligt en person som är insatt i saken.

Även om de företag som FTX.US kontaktade trodde att de kunde erbjuda cent för varje dollar, backade flera av dem och började ignorera samtalen, enligt personer med insyn i saken. Det verkade för riskabelt att överväga ett köp, särskilt när konkursen lades på bordet i veckan, sade de.

Saknade ledare

Om Bankman-Fried var överkörd tidigare i år när kryptoindustrin började vackla, visade han det inte. Men när två medlemmar av hans innersta krets lämnade Alameda och FTX.US tidigare i sommar väckte det uppmärksamhet inom företagen.

Bankman-Fried, som ledde både Alameda och FTX fram till förra året, lämnade över tyglarna till Ellison och Sam Trabucco som medchefer i oktober 2021.

Trabucco lämnade dock företaget i augusti under knapphändigt förklarade omständigheter och twittrade att han hade ”minskat sin roll i företaget avsevärt” under flera månader – vilket tyder på att han var på väg mot utgången efter att just ha tillträtt sin roll. Han sade att han var osäker på hur han skulle spendera sin tid, men att han hade köpt en båt.

Brett Harrison, som ledde FTX.US, lämnade företaget kort därefter, också utan att omedelbart säga vart han var på väg.

På torsdagskvällen verkade Bankman-Fried, med sina allt färre anhängare, ha resignerat inför sitt öde. Trots att han tidigare under dagen twittrade om avsiktsförklaringar och term sheets hade han inte säkrat någon finansieringsplan.

Bankman-Fried ställde in ett investerarsamtal och lade ut ytterligare en kort notis om en livlina.

”Realistiskt sett skulle vi behöva kunna ha minst 4 miljarder dollar som engagerats till morgonen om den här vägen skulle fungera”, skrev han. ”Och jag är inte optimistisk när det gäller det. Så om inte någon har en miljard i beredskap att skriva under med en timmes varsel” var det inte meningsfullt att tala med investerare, sade han.

Vad händer nu?

På fredagen var Bankman-Frieds fall fullständigt. Han avgick som VD för FTX Group efter att ha försatt sitt imperium i konkurs. Hans stora tillgångar, som i början av veckan var värda uppskattningsvis 15,6 miljarder dollar, har nu ett nollvärde, enligt Bloomberg Billionaires Index. Välgörenhetsorganisationer som räknar med hans pengar kommer sannolikt att lämnas i sticket.

Reglering, som kryptoindustrin länge har försökt undvika, verkar oundviklig. Ledare i kongressen funderar på när de ska skicka stämningsansökningar, enligt en person som är insatt i saken.

”Många har jämfört detta med Lehman. Jag skulle jämföra det med Enron”, sade den tidigare finansministern Lawrence Summers i en intervju med Bloomberg TV. ”De smartaste killarna i rummet. Inte bara finansiella fel, utan också – enligt rapporterna – en viss doft av bedrägeri.”

John J. Ray III, som utsågs att ersätta Bankman-Fried som VD, är en expert på sanering och omstrukturering och har tidigare haft ledande roller i konkurser, inklusive Enrons.

Under tiden kommer omkring 1 miljon kunder troligen att förbli i limbo och undra när, om någonsin, de kommer att få tillbaka sina pengar från det lockiga pojkgeni som de litade på för att leda dem in i en ny finansiell gräns. Det faktum att investerare och anställda lurades lika mycket kommer troligen att vara en liten tröst.

Trots allt som hänt är det några få troende som fortfarande satsar på Bankman-Fried.

På Polymarket, en kryptoplattform för att satsa på händelseutfall, satsar användarna på frågan ”Kommer SBF att åtalas på federal nivå i slutet av året?”. Oddsen är cirka 80 procent att han kommer att undvika åtal.

Det verkar finnas mindre optimism på Miami-kontoren för Bankman-Frieds amerikanska börs. På torsdagen hade någon tagit bort den småbokstäverade skylten på kontorsdörren till FTX.US.

–Med hjälp av Katie Roof, Giles Turner, Ben Bartenstein, Felipe Marques, Hema Parmar, Hannah Miller, Anna Irrera och Gillian Tan.

(Uppdateringar med andra kryptokollaps i 30:e stycket.)

©2022 Bloomberg L.P.