Walt Disney Co.

DIS 0.38%

styrelse på söndagskvällen bytte ut verkställande direktör

Bob Chapek

med

Robert Iger,

företagets tidigare styrelseordförande och vd som lämnade företaget i slutet av förra året, enligt ett meddelande från företaget.

”Styrelsen har dragit slutsatsen att som

Disney

DIS 0,38%

går in i en allt mer komplex period av industriell omvandling,

Bob Iger

har en unik position för att leda företaget genom denna avgörande period”, säger

Susan Arnold,

ordförande för

Disneys

styrelse, i ett uttalande.

”Vi tackar Bob Chapek för hans tjänster för Disney under hans långa karriär, inklusive att han navigerade företaget genom pandemins oöverträffade utmaningar”, tillade hon.

Den överraskande förändringen kommer i en tumultartad tid för Disney.

Den här månaden rapporterade företaget ett svagare resultat än väntat för det fjärde kvartalet, vilket dödade det momentum som byggts upp under ett starkt år som innebar rekordhöga intäkter och vinster i flera divisioner, särskilt den som omfattar nöjesparkerna. Disneys nöjesparksverksamhet har återhämtat sig starkt sedan coronaviruspandemin stängde dess anläggningar över hela världen, men divisionen fortsätter att subventionera ökande förluster i streamingvideobranschen.

Chapek har upprepade gånger sagt att han förväntar sig att streamingverksamheten ska vara lönsam i september 2024. Under det senaste kvartalet förlorade den dock 1,47 miljarder dollar, vilket är mer än dubbelt så mycket som förlusten året innan.

Företaget varnade också för att lönsamhetsmålet endast skulle kunna uppnås om det inte skedde en betydande ekonomisk nedgång, vilket är första gången som företaget lägger till en sådan varning. Disney-aktien föll med 13 % dagen efter resultatrapporten och har fallit med mer än 41 % hittills i år.

Disney har också utsatts för påtryckningar från flera aktivistiska hedgefondinvesterare i år. Trian Fund Management LP köpte tidigare denna månad Disney-aktier till ett värde av mer än 800 miljoner dollar under dagarna efter företagets svaga resultatrapport för det fjärde kvartalet, enligt personer som är bekanta med saken. Intresset – under tröskeln för offentliggörande av 5 % – är inte så stort som Trian skulle vilja ha det och kommer troligen att växa, beroende på marknadsförhållandena, sade de.

Bob Chapek i Laguna Beach, Kalifornien, tidigare i år.

Foto:

Foto: Nikki Ritcher för Wall Street Journal

Den aktivistiska fonden, som grundades av

Nelson Peltz,

Ed Garden

och Peter May, söker en plats i Disneys styrelse för att få underhållningsjätten att göra operativa förbättringar och minska kostnaderna, enligt personerna. Trian har studerat verksamheten under lång tid, tillade de.

Trians åsikt är att Iger inte bör vara tillbaka i kontrollen av företaget, sade personerna.

Trians intresse kommer efter att den aktivistiska investeraren

Dan Loebs

Third Point LLC sade i augusti att man hade tagit en andel i Disney-aktier efter att ha avvecklat sin position tidigare i år. Loeb skickade ett brev till Chapek där han bad om stora förändringar i verksamheten. Han krävde att Disney skulle avknoppa ESPN, uppdatera styrelsen och minska utgifterna, men en månad senare backade han från kravet på att byta kontroll över sportkanalen.

Som svar på Loebs förslag utnämnde företaget Carolyn Everson, en erfaren chef för digital reklam, till sin styrelse och gick med på ett stillestånd med Third Point.

I ett e-postmeddelande till de anställda på söndagskvällen meddelade Iger att han återvände till företaget.

”Det är med en otrolig känsla av tacksamhet och ödmjukhet – och, måste jag erkänna, lite förvåning – som jag skriver till er i kväll med nyheten att jag återvänder till Walt Disney Company som verkställande direktör”, skrev han i mejlet, som Wall Street Journal har tagit del av.

Flera av Disneys högsta chefer fick först reda på nyheten om att Iger skulle återvända efter att de läst hans söndagsmejl, medan några av dem tillsammans deltog i en Elton John-konsert på Dodger Stadium i Los Angeles som streamades live på Disneys flaggskeppstjänst Disney+, enligt personer som är bekanta med saken.

Chapek förväntades också närvara vid evenemanget och företaget hade planerat att han skulle presentera John från scenen före konserten, enligt två personer med kännedom om planerna, även om det inte är klart om Chapek deltog, sade de. Andra Disney-anställda sade att de blev förbryllade av Igers e-postmeddelande i söndags och började omedelbart fråga om meddelandet till de anställda var äkta eller om det kom från ett hackat e-postkonto.

Förhandlingar mellan Iger och styrelsen om att återvända som VD inleddes först de senaste dagarna, enligt en person som är insatt i samtalen. Iger har vid minst två tillfällen under det senaste året offentligt sagt att han inte är intresserad av att återvända till Disney. Under de senaste månaderna har han fokuserat på att investera i och ge råd till nystartade företag, särskilt inom teknikindustrin.

För att öka överraskningen såg Chapek, som har varit vd sedan februari 2020, under sommaren sitt kontrakt förlängas till slutet av 2024. Då sade Arnold, styrelsens ordförande, att även om företaget ”drabbades hårt av pandemin”, sa Chapek att han ”inte bara klarade sig genom stormen utan också kom ut i en stark position”.

Disneys aktie handlades oförändrat i förhållande till fredagens stängningskurs på 91,80 dollar per aktie i efterhandeln på söndagskvällen. Vissa observatörer sade att ledningsbytet kan gynna företagets aktie.

”Iger kommer att ses som en katalysator för att förbättra innehållsaspekterna av Disney, och vi förväntar oss större potentiella strategiska förändringar kring den långsiktiga utformningen av” streamingverksamheten, skrev Wells Fargo-analytikern.

Steven Cahall

i ett meddelande till kunderna.

Mr Chapek kunde inte nås för en kommentar.

Trots styrelsens enhälliga förtroendeomröstning tidigare i år har Chapek’s ledarskap under det senaste året varit noga bevakat och det har spekulerats om det, särskilt efter ett uppmärksammat bråk tidigare i år med guvernörens regering.

Ron DeSantis,

en republikan från Florida. Disney, som har mer än 70 000 anställda i Florida, tog offentligt ställning mot Parental Rights in Education Bill, en lag som förhindrade undervisning om sexuell identitet och kön i grundskolan.

DeSantis undertecknade därefter ett lagförslag som upphävde ett särskilt skattedistrikt som har gjort det möjligt för Disney att själv förvalta den mark där dess nöjesparker, hotell och resorts i Orlando-området ligger.

För att göra saker och ting ännu mer obekväma var Chapek’s bryska relation med 71-årige Iger. Chapek, 62 år, ogillade vad han såg som att Iger blandade sig i diskussioner med Disneys styrelse om strategiska beslut, liksom flera intervjuer som Iger gav efter det att Chapek hade tagit över som vd där Iger beskrev sig själv som en nyckelperson för att hjälpa företaget att navigera genom pandemin, enligt personer som är bekanta med de två männens relation.

Denna obehaglighet kom i fokus i mars under Chapek’s hantering av frågan med Floridas guvernör. Inom företaget klagade cheferna vid den tidpunkten över att Chapek inte hade samma fingertoppskänsla och fingertoppskänsla för hur de anställda kände sig som Iger visade under sin tid som chef för företaget, enligt nuvarande och tidigare anställda.

Iger var till exempel inte rädd för att ta progressiva politiska ställningstaganden i frågor som abort och rösträtt, medan Chapek sade att han tvekade att ta ställning till utbildningsförslaget i Florida eftersom han inte ansåg att det var företagets sak att blanda sig i delstatspolitiken.

Chapek erkände senare att han grovt missbedömde och missbedömde vad som var viktigt för Disneys anställda, särskilt de som tillhörde hbtq-gruppen. I ett brev till Disneys personal sade han att han hade misslyckats med att vara ”en starkare allierad” för de anställda och bad om ursäkt för att ha svikit dem.

Efter smolket i Florida sparkade Disney sin högsta chef för kommunikation och regeringsangelägenheter och anordnade en rad möten i form av stadsstämmor för att försöka reparera sina missförhållanden med de anställda.

Även efter det att Chapek fått sitt kontrakt förlängt, började det ryktas om att hans position höll på att bli ohållbar, enligt personer som känner till saken. Under de senaste veckorna har några av Disneys högsta chefer berättat för sina kolleger att de tappade förtroendet för VD:n, sade dessa personer. Chapek uppfattades aldrig riktigt ha lyckats vinna över kreativa chefer vid företagets TV- och filmstudior och designers av Disneys nöjesparker, så kallade imagineers, sade andra Disneyanställda.

Iger var Disneys verkställande direktör mellan 2005 och 2020, innan han tog ett steg tillbaka för att ta på sig rollen som verkställande ordförande och hjälpa till att hantera företagets kreativa pipeline. Under sina 15 år som vd övervakade han en rad förvärv som förvandlade underhållningsjätten till ett Hollywoodkraftverk, bland annat köpte han Pixar Animation Studios, ”Star Wars”-produktionshuset Lucasfilm Ltd, Marvel Entertainment och en gigantisk korg med underhållningstillgångar som köptes från 21st Century Fox Inc.

I ett av Igers sista steg övervakade han lanseringen i slutet av 2019 av Disney+, företagets flaggskeppstjänst för streaming. Den coronavirus-pandemi som slog igenom i början av 2020 katapulterade streaming till en ny nivå av betydelse när biografer och nöjesparker stängde och konsumenterna satt fastklistrade i sina soffor. Disney+ har lagt till 164,2 miljoner globala abonnenter under tre års drift, från och med det senaste kvartalet.

I en intervju med Wall Street Journal i oktober sade Chapek att hans mål som VD var att ”orädd framåt” och föra in Disney i den moderna eran med hjälp av samtida teknik och att bygga vidare på de innovationer som hans föregångare lämnat efter sig, däribland företagets grundare Walt Disney och de tidigare VD:arna Michael Eisner och Iger.

”Jag vill lämna Walt Disney Company i bättre skick för de kommande hundra åren än när jag tillträdde den här positionen”, sade han då. ”Jag intar den här platsen just nu, men jag vet att jag inte är den sista personen som intar den här platsen.”

Skriv till Robbie Whelan på robbie.whelan@wsj.com och Joe Flint på joe.flint@wsj.com.

Copyright ©2022 Dow Jones & Company, Inc. Alla rättigheter förbehållna. 87990cbe856818d5eddac44c7b1cdeb8