(Bloomberg) — Trevor Milton, grundare av Nikola Corp., dömdes för bedrägeri för att ha vilselett investerare i företaget för elektriska lastbilar, vilket är ett häpnadsväckande nederlag för den dörrförsäljare som blev miljardär och som lovade att revolutionera bilindustrin.

Mest lästa från Bloomberg

Milton, 40, befanns i fredags skyldig till ett fall av värdepappersbedrägeri och två fall av trådbedrägeri av en federal jury på Manhattan, vilket är en förstärkning av det amerikanska justitiedepartementets ansträngningar att slå ner på företagsbrottslighet. Han frikändes från en allvarligare anklagelse om värdepappersbedrägeri men riskerar fortfarande upp till 20 års fängelse.

Läs mer: Milton beskrivs som en serie lögnare och som ett offer för ett förvrängt fall i avslutningar

Han skakade kort på huvudet när domen lästes upp, lyfte sin vänstra hand mot ansiktet och tittade tillbaka på de nästan två dussin familjemedlemmar och vänner som samlats på bänkarna bakom honom.

”Jag tycker att bevisen var tydliga”, sade jurymedlem nr 5, en kvinna med grått hår och glasögon, efteråt. Hon avböjde att uppge sitt namn.

Meteorisk uppgång

Milton ska dömas den 27 januari.

”Jag har inte gjort något fel”, sade Milton utanför domstolen. ”Jag pratade om affärsplanen.”

På frågan om sina planer svarade han: ”Jag måste fortsätta kämpa. Det är allt man kan göra, särskilt när man inte har gjort någonting.”

Läs mer: Nikola VD säger att han fick veta att lastbilen inte hade någon kraft först efter att han anställts

Det har varit en vild resa för den karismatiske entreprenören, vars förmögenhet har sjunkit till hundratals miljoner dollar efter att en gång ha nått miljardbelopp strax efter att företaget noterades på börsen i juni 2020. Milton, som fortfarande är företagets största enskilda aktieägare, grundade Nikola 2014 och byggde upp det till ett företag som värderades till 34 miljarder dollar när det börsnoterades, mer än Ford Motor Co. vid ett tillfälle.

Historien fortsätter

Den meteoriska uppgången för det nystartade företaget, som då inte hade några intäkter, kom mitt i en våg av elbilsföretag som gick till börsen genom särskilda förvärvsbolag, SPACs, med början för två år sedan när investerare letade efter nästa Tesla Inc. Genom att gå SPAC-vägen kunde de marknadsföra sina företag baserat på framtida prognoser av resultat snarare än faktiska ekonomiska resultat. Några av de största namnen på Wall Street strömmade in pengar i sektorn.

Kändisers stöd

Efter Nikolas notering började även vanliga investerare uppmärksamma Miltons vision, och företaget diskuterades mycket på nätet, precis som Elon Musks. Nikola fokuserade till en början på tunga kommersiella lastbilar, men det kläckte planer på att förgrena sig till elsporter och elbilar för konsumenter. Det hela fick en extra skjuts av kändisstöd från bland annat bröderna Diesel, Heavy D, som marknadsförde pickupen Badger, en produkt som aldrig nådde längre än till renderingsstadiet.

Läs mer: Nikola-grundaren överdrev kapaciteten hos sin första lastbil

Åklagarna hävdade att Milton lockade privata investerare att köpa Nikola-aktier genom att göra falska uttalanden om företagets produkter och kapacitet i många tweets, medieintervjuer och podcasts, och kraftigt överdriva Nikolas kapacitet att tillverka lastbilar som drivs av vätgasbränsleceller samt dess förmåga att själv producera bränslet.

Det var ”lögn efter lögn efter lögn”, sade den biträdande åklagaren Jordan Estes till juryn i sin slutplädering på torsdagen. ”Hans lögner kan ha varit på sociala medier, men gör inga misstag: Detta var ett gammaldags bedrägeri.”

Läs mer: Nikola Whistleblowers berättar sin sida av Trevor Milton-sagan

Miltons advokater kallade fallet för ett ”åtal genom förvrängning” och hävdade att deras klient aldrig hade för avsikt att lura potentiella investerare och att hans uttalanden i vilket fall som helst inte var väsentliga, eller tillräckligt viktiga för att påverka dessa investerares beslut.

Milton var allmänt uppåt när han anlände till domstolen i kostym och slips för att sitta med sina advokater. I sitt eget slutanförande, som fick Miltons fru att gråta, bad Mukasey jurymedlemmarna att ”föreställa sig den mardröm det är för Trevor, 40 år gammal, att ha sitt liv på spel” på grund av ett övernitiskt åtal.

Det fanns också ljusare stunder. Under den spända vakan under juryns överläggningar på fredagen tog Mukasey några övningssvingar i golf med en fantomklubba.

Nikola sade att man är ”nöjd med att stänga detta kapitel” om uttalanden som Milton gjorde för flera år sedan och tillade att ”varken åklagarna eller mr Milton ifrågasatte företagets lovande framtid och unika förmåga att positivt förändra den kommersiella transportbranschen”.

Damian Williams, USA:s åklagare på Manhattan, sade att fallet är en ”varning för alla som spelar snabbt och löst med sanningen för att få investerare att dela med sig av sina pengar”.

Under rättegången, som inleddes med inledande redogörelser den 13 september, kallade regeringen ett dussin vittnen. Det började med Paul Lackey, en före detta Nikola-entreprenör vars påståenden om bedrägeri bidrog till att driva på den brottsliga utredningen.

Lackey, som är ingenjör vid företaget EVDrive, ett företag som tillverkar elektriska drivsystem, sade att han gav Nate Anderson’s Hindenburg Research information i utbyte mot en del av vinsten från blankning av företaget. I sin rapport från september 2020 kallade blankningsföretaget Nikola för ett ”invecklat bedrägeri” som bland annat överskattade kapaciteten hos sina tidigaste testbilar. Nikola-aktien rasade.

Regeringen kallade andra Nikola-insiders till vittnesbåset. Bland dem:

  • Brendan Babiarz, en före detta konstruktör för Nikola som sade att en prototyp av elbilsstartupens planerade Badger pickup-lastbil delvis var tillverkad av komponenter från en Ford F-150 Raptor.

  • Verkställande direktör Mark Russell, som sade att han först efter att ha kommit till företaget fick veta att dess första elbil varken hade en naturgasdriven turbin eller en bränslecell när Milton presenterade den.

  • Ekonomichef Kim Brady, som sade att Milton var så ”hyperfokuserad” på företagets aktiekurs att han trodde att det var något fel på Nasdaq när aktierna föll med 5 dollar under den första handelsdagen.

Försvaret kallade in professorn Allen Ferrell från Harvard Law School, en expert på ekonomi och aktiemarknaden, som berättade för juryn att handlarna oftast struntade i de uttalanden som Milton gjorde mellan den tidpunkt då hans företag blev offentligt och den tidpunkt då han avgick.

Målet är US v. Milton, 21-cr-478, US District Court, Southern District of New York (Manhattan).

Läs mer

  • Nikola Investor förlorade 160 000 dollar på Miltons hype, berättar han för juryn

  • Nikola såg ”massiva” Badger-förluster men satsade ändå på Milton

  • Trevor Milton möter juryn i sitt tuffaste försäljningsjobb hittills

  • Nikola-grundaren Trevor Milton kommer inte att vittna i bedrägerirättegången

(Lägger till detaljer om domen, reaktioner och citat i andra till femte stycket.)

©2022 Bloomberg L.P.