(Bloomberg) – Ryan Cohen, som investerar i mem-aktier, har tagit en andel i Alibaba Group Holding Ltd. och driver på e-handelsledaren att köpa tillbaka mer av sina aktier, i ett sällsynt fall av aktivism som riktar sig mot ett framstående kinesiskt företag.

Mest lästa från Bloomberg

Cohen, som samlade enskilda aktieinvesterare för att hjälpa till att driva aktier i moribundna företag som GameStop Corp., byggde upp en andel värd hundratals miljoner dollar under andra halvåret förra året, sade personer med insyn i saken, som bad att inte bli identifierade för att diskutera privata kommunikationer.

Entreprenören, som blev en idol för amatörinvesterare efter att ha försvarat välkända men sviktande aktier som Bed Bath & Beyond Inc. kontaktade Alibabas styrelse i augusti för att argumentera för att aktierna var undervärderade, sade personerna och bekräftade en rapport i Wall Street Journal. Detta bygger på en uppfattning att företaget kan uppnå en tvåsiffrig försäljningstillväxt och en nästan 20-procentig ökning av det fria kassaflödet under de kommande fem åren.

Ett sådant resultat skulle kräva en återgång till de brinnande tillväxtsiffror som Kinas största e-handelsföretag en gång i tiden rutinmässigt levererade – innan det blev ett högprofilerat mål för Pekings tillslag mot teknikjättar. Regeringen tvingade 2021 Alibaba och jämnåriga företag som Tencent Holdings Ltd. att ändra sina affärsmetoder, vilket ledde till att topptillväxten försvann vid en tidpunkt då Covid Zero:s restriktioner tyngde ekonomin. Företaget som grundades av miljardären Jack Ma redovisade en överraskande förlust i sitt senaste kvartal, då intäkterna återigen knappt ökade.

Det är också långt ifrån säkert om Cohens lilla andel i förhållande till Alibabas marknadsvärde på 300 miljarder dollar skulle väga tungt för ett företag som sedan repressalierna har varit noga med att anpassa sig till regeringens initiativ för ”gemensamt välstånd”, till exempel filantropi.

Historien fortsätter

Så sent som den här månaden tog en statlig enhet så kallade ”gyllene aktier” i en Alibaba-enhet, vilket i teorin gör det möjligt för regeringen att nominera styrelseledamöter eller påverka viktiga företagsbeslut och säkerställa en mer långsiktig kontroll över sektorn. Alibaba klättrade med 3 % i Hongkong på tisdagen.

”Även om Ryan är inflytelserik och nyheterna är positiva för BABA, är det osannolikt att han kommer att ha mycket inflytande i styrelsen” med tanke på att de kinesiska myndigheterna har den gyllene aktien, säger Hao Hong, ekonom på Grow Investment. ”BABA har gått upp, men inte på grund av Ryan Cohen.”

Mer allmänt sett kommer Cohen in vid en potentiell vändpunkt för världens näst största ekonomi.

Från Goldman Sachs Group Inc. till Morgan Stanley har ett växande antal strateger gjort uppåtriktade uttalanden efter Xi Jinpings Covid Zero exit och löften om att upphöra med en åtstramning av tekniksektorn. Förändringarna har drivit fram ett rally på cirka 60 procent i Hang Seng Tech Index sedan en bottennotering i oktober, en världsledande bedrift även om mätarens marknadsvärde fortfarande är hälften av toppnoteringen från februari 2021.

”Cohens inträde kan i stort sett vara positivt för Alibabas aktie och med tanke på hans breda följarskara borde det lyfta sentimentet för kinesisk teknik i allmänhet”, säger Jin Rui Oh, direktör vid Mariana UFP LLP i Singapore.

Cohen hjälpte till att bygga upp Chewy.com till en jätte inom djurtillbehör som såldes för 3 miljarder dollar, och var sedan ordförande i en styrelsekommitté som hade till uppgift att omvandla videospelsåterförsäljaren GameStop.

Hans dragningskraft bland investerare stärktes genom tweets som slog tillbaka mot kritiker, inklusive en emoji med bajs och en bild av en Blockbuster-butik (som svar på jämförelser mellan GameStop och den i stort sett nedlagda filmhyrningsfilmen) och en skärmdump från en TV-reklam från Pets.com (en vinkling till dem som jämförde Chewy med den misslyckade djurvaruhandlaren).

Det är oklart när han började intressera sig särskilt för Alibaba, som i åratal symboliserade uppkomsten av kinesisk internetteknik och innovation. Förra året twittrade entreprenören kryptiskt: ”Jag är förälskad i Kina”. Aktivisten har hittills varit tyst om själva Alibaba.

Men entreprenören ger sig in på en marknad som drivs av begrepp som många västerländska investerare är mindre bekanta med. Under repressalierna införde flera myndigheter svepande regleringar för att kontrollera allt från innehåll och sociala medier till spel och gig-ekonomi – områden där Alibaba är utsatt.

Peking har dock inte offentligt motsatt sig aktieavkastning. Tencent har regelbundet köpt tillbaka sina egna aktier och delat ut aktier i stora investeringsbolag som JD.com Inc. och Meituan till sina finansiärer. Alibaba självt godkände i november en utvidgning på 15 miljarder dollar till ett befintligt återköpsprogram på 25 miljarder dollar, samtidigt som man förlängde löptiden till 2025.

”Aktivisten Ryan Cohens närvaro i Alibabas styrelse kan bidra till att öka de offentliga aktieägarnas styrning av företagets strategiska beslut, särskilt som Peking tar en andel i internetjätten”, sade analytikern Catherine Lim från Bloomberg Intelligence.

Läs mer: En ny norm kommer att testa uppsidan när Kinas teknikaktier rusar tillbaka

–Med hjälp av Mayumi Negishi, Abhishek Vishnoi och Anders Melin.

(Uppdateringar med aktieåtgärder från sjätte stycket)

©2023 Bloomberg L.P.