Lång läsning

”Ja, det är stressigt, ja, det kommer att bli värre och ja, det kommer att bli misslyckanden”, är den uppriktiga bedömningen av finanssektorns tillstånd från Keith Skeoch, en av Citys storheter och tidigare chef för investeringsjätten Standard Life Aberdeen.

”Om man går tillbaka och tittar på tidigare kriser ser man de första tecknen på stress och det är en ganska långsam stubin. Det här kan ta månader eller till och med år och vi befinner oss i början.”

Rysslands invasion av Ukraina har lett till en energikris som fått rubrikerna att skena, men de problem som orsakats av chockaggressionen går mycket djupare.

Den kraftigt stigande globala inflationen, som underblåsts av kriget, tvingar upp räntorna runt om i världen, hotar med recession och skär av tillgången på billiga pengar som har hållit marknaderna flytande under det senaste decenniet.

Hastigheten och omfattningen av räntehöjningarna sänder chocker genom det finansiella systemet och ger upphov till oro för att de finansiella systemen kan vara på väg mot en ny kris.

En aning volatilitet på den brittiska statsskuldsmarknaden under de senaste veckorna. tvingade Bank of England att ingripa med flera miljarder pund. för att förhindra en kris som kunde ha spårat ur och hotat hela ekonomin.

Bankens snabba åtgärder har bidragit till att undvika en kris men har lett till oro för riskerna i systemet.

Tungviktare från City och den tidigare premiärministern Gordon Brown börjar slå larm om de dolda tidsbomber som lurar i det finansiella systemet.

Frågan är nu: kan vi desarmera dem innan de exploderar?

”Överdriven och plötslig

Varningslampor blinkar i tre hörn av finansmarknaderna, säger Skeoch: pensionsfonder, fastighetsfonder och stora finansinstitut.

Pensionerna stod i centrum för den kris som tvingade Bank of England att agera de senaste veckorna. En produkt som kallas ansvarsstyrda investeringar (liability driven investments, LDI) exploderade när priserna på statsobligationer började rasa i kölvattnet av förbundskansler Kwasi Kwarteng’s minibudget.

Fonderna stod snart inför enorma behov av kontanter och omfattningen av LDI-sektorn, som totalt uppgår till 1,5 biljoner pund, innebar att pensionerna tvingades till en brandförsäljning av tillgångarna.

Historien fortsätter

Bank of England ingrep och lovade att pumpa in upp till 65 miljarder pund i marknaden för att förhindra en krasch. Utan åtgärder skulle pensionsfonder som innehar enorma summor för pensionärers räkning runt om i landet ha kollapsat.

Jon Cunliffe, bankens vice guvernör för finansiell stabilitet, sade att pensionssystem riskerade att gå i konkurs och att detta skulle ha fått konsekvenser för andra delar av det finansiella systemet. Det kunde ha utlöst en ”överdriven och plötslig” nedgång i utlåningen till realekonomin, liknande den kreditkris som uppstod efter 2008. Kort sagt, det kunde ha blivit en katastrof.

Pensionsfondskrisen var nära att misslyckas, men det finns tecken på stress på andra håll i systemet.

Många fastighetsfonder har tvingats sätta gränser för hur mycket folk kan ta ut under de senaste månaderna när investerare försöker ta ut pengar. En rusning mot utgången skulle kunna utlösa en brandförsäljning av fastighetstillgångar och pressa ned priserna i hela sektorn. Det skulle i slutändan leda till förluster för dem som investerat i sektorn.

De flesta fastighetsfonder investerar i kommersiella tillgångar, t.ex. kontor och köpcentrum, men en snårig situation på hypoteksmarknaden hotar även bostadsmarknaden. Bolåneavtal har dragits in i rekordfart och räntorna på de avtal som fortfarande är tillgängliga har skjutit i höjden. Vissa analytiker förutspår nu en prisnedgång på 15 procent nästa år..

Att ta sig ut ur skuggorna

Detta kan vara de första stötarna i en mycket större kris som skulle kunna drabba hela Europa och världen. Den tidigare premiärministern Gordon Brown utfärdade en offentlig varning förra veckan när han sade att det skulle bli ”allvarliga” svårigheter för företagen när räntorna stiger.

Han pekade ut den s.k. skuggbankssektorn som den sektor som mest sannolikt kommer att utlösa en härdsmälta.

Skuggbanksektorn är en term som myntades för att beskriva finansiella institut utanför bankerna som står utanför tillsynsmyndigheternas hårda blickfång i tiden efter finanskrisen. Sektorn omfattar allt från kort för betalning av pengar till privat kapital och icke-traditionella långivare.

Sektorn har vuxit snabbt i storlek och omfattning sedan finanskrisen.

Skuggbankerna står nu för nästan 50 procent av den globala finanssektorn, enligt FN, vilket är en ökning från 42 procent 2008. Dessa långivare kontrollerade 226,6 biljoner dollar av de globala finansiella tillgångarna av totalt drygt 468,7 biljoner dollar år 2021.

Icke-banker skrev två tredjedelar av alla amerikanska hypotekslån 2020 och gav nästan lika många lån till företag som vanliga banker.

Gary Greenwood, bankanalytiker på Londonbörsbolaget Shore Capital, säger: ”Risken har i princip flyttats från banksystemet till skuggbanksystemet, så alla dessa andra djupa potter av pengar som bara sitter i kapitalförvaltare och private equity-fonder bär en stor del av risken nu. Det är där jag skulle förvänta mig att bomberna exploderar nu.”

Eftersom dessa verksamheter drivs under lättvindig reglering är riskerna mindre välkända. Skuggbanksindustrin ”utgör systemrisker och risker för den finansiella stabiliteten i både avancerade länder och utvecklingsländer”, varnade FN i en färsk rapport.

”Trots vissa insatser för att begränsa och reglera delar av den icke-bankbaserade finanssektorn har den globala skuggbankssektorn under det senaste decenniet expanderat i storlek, geografi och mångfald”, heter det i rapporten.

Brown sade till BBC förra veckan: ”Jag skulle vara orolig för skuggbankerna – det är den finansiella sektorn utanför bankerna i det här landet.

”Jag skulle vara mycket försiktig om jag var Bank of England och se till att tillsynen av den delen av ekonomin skärps.

”Jag är rädd att när inflationen slår till och räntorna stiger kommer det att finnas ett antal företag och organisationer som kommer att hamna i stora svårigheter.

”Jag tror verkligen att det måste råda en evig vaksamhet när det gäller vad som har hänt med skuggbankssektorn. Och jag är rädd att det kan komma ytterligare kriser.”

Huw Pill, chefsekonom vid Bank of England, medgav i ett tal nyligen att beslutsfattarna inte hade gjort tillräckligt för att bekämpa den fara som uppkomsten av ett oreglerat område för utlåning innebär.

”Även om stora ansträngningar har gjorts för att fördjupa vår förståelse för och vår förmåga att reagera på marknadsstörningar sedan den globala finanskrisen, tyder uppkomsten av dessa problem på att banken och det bredare centralbanksamhället fortfarande har en del arbete kvar att göra för att belysa och bygga upp motståndskraft i några av de mer skuggiga delarna av den finansiella sektorn utanför bankerna”, sade han.

Ögon på Europa

Den senaste tidens omvälvningar inom pensionsfonderna har lett till att man söker efter nästa svaga punkt.

Lord O’Neill, en före detta ekonom från Goldman Sachs som tjänstgjorde i finansdepartementet under David Cameron, säger: ”De stora bankerna är i allmänhet mycket bättre kapitaliserade på grund av den kris som tvingade dem att göra det för 14 år sedan.

”Men som ett resultat av detta har mycket av det oreglerade risktagandet flyttats över till kapitalförvaltare, pensionsfonder och andra. Om vi får nya anfall av helt oväntade politiska händelser, och om vi har inflationsproblem som blir värre, då kommer de att bli utsatta var de än befinner sig.

”Jag har genom 40 års arbete med marknaderna funnit att de har en återkommande förmåga att alltid ta reda på var problemen egentligen ligger.”

Farhågorna är att dessa finansiella produkter kommer att kräva ytterligare en räddningsaktion från Bank of England för att förhindra en snabb försäljning av tillgångar som i slutändan sipprar ner i realekonomin.

Greenwood säger: ”Det finns en enorm komplexitet inom det finansiella systemet, så man kan tro att man inte är utsatt för något, men sedan kommer det in genom bakdörren.”

Tillsynsmyndigheterna kommer att behöva vidta ”tidiga åtgärder” om de upptäcker nya problem som dyker upp under de kommande veckorna och månaderna, säger Skeoch, för att förhindra att potentiellt små problem blir till något mycket värre.

Han säger: ”Frågan för stabiliteten och den finansiella stabiliteten är hur ett misslyckande hanteras och hanteras, så att de indirekta skadorna minimeras.

”För närvarande tror jag att vi kommer att få något som är hanterbart, så länge det finns tidiga, tydliga åtgärder och en samverkan mellan regeringen och banken. Det bör kunna avvärja en verklig stress för det finansiella systemet.”

Han tillägger: ”Jag tror att det vi ser är resultatet av att risken har flyttats till andra delar av systemet. Jag skulle inte bli förvånad över att se några fonder eller några mindre institutioner misslyckas i den här miljön.”

Banksektorn betraktas allmänt som en av de säkrare delarna av det finansiella systemet efter år av strängare reglering som syftar till att förhindra en upprepning av den globala finanskrisen.

Men de senaste veckornas marknadsrubbningar visar att investerarna fortfarande är oroliga för vissa högprofilerade institutioner.

Skoech säger: ”Man kommer att börja se globala finansinstitut komma under press eftersom det finns en oro för kvaliteten på deras balansräkningar, och Credit Suisse verkar vara i skottlinjen för detta för tillfället..”

Den schweiziska banken har under de senaste veckorna blivit ett oönskat mål för spekulationer. efter att ett läckt memo från bankens verkställande direktör, som var avsett att lugna personalen, oavsiktligt gav bakslag. Bankens aktier sjönk till nya bottennivåer på grund av farhågor om att banken kommer att tvingas ta in miljarder franc för att stötta sin balansräkning.

Ulrich Koerner, bankens chef, sade till personalen att han var medveten om ”osäkerheten och spekulationerna” om banken, men att långivaren hade en ”stark kapitalbas och likviditetsposition”.

Han insisterade på att de anställda inte skulle vara oroliga för Credit Suisse ”dagliga aktiekurs” och att banken hade starka finanser.

Marknaden var redan nervös för den 166 år gamla banken på grund av den litania av katastrofer som drabbat den under de senaste åren.

Förra året var banken tvungen att stänga av fonder till ett värde av 10 miljarder dollar som var knutna till kollapsade finansföretaget Greensill Capital, som blev centrum för en politisk skandal i Storbritannien..

Greensill Capital specialiserade sig på ett föga känt område av utlåning som kallas finansiering av leveranskedjor, men blev känd genom att rekrytera den tidigare premiärministern David Cameron som rådgivare. Lex Greensill, som grundade företaget 2011, fick tillgång till viktiga ministrar och tjänstemän tack vare sina mäktiga politiska kontakter för att hjälpa till att bygga upp sitt företag.

Credit Suisse var en viktig finansiär av Greensill. Efter företagets kollaps medgav banken att den skulle behöva spendera 291 miljoner dollar för att återvinna de medel den lånat ut genom Greensill.

Banken drabbades av ytterligare en stor förlust i samband med kollapsen av ett amerikanskt investeringskontor som tillhörde en förmögen före detta hedgefondhandlare.

Archegos Capital sprängdes spektakulärt förra året. efter att satsningar på aktier med hjälp av lånade pengar gick fel. Kollapsen utlöste förluster för några av de största investeringsbankerna i världen.

Credit Suisse fick dock bära den största bördan och svälja en förlust på 5,5 miljarder dollar. Den tvingades gå till aktieägarna för att få in 2 miljarder dollar.

Misstaget kommer ovanpå andra kostsamma fiaskon, som ett bötesbelopp på 350 miljoner pund för den så kallade ”tunabonds”-skandalen, där banken mellan 2012 och 2016 arrangerade lån till Republiken Moçambique som visade sig vara föremål för korruption.

Banken skakades också av en pinsam skandal om företagsspionage som till slut ledde till att bankens dåvarande verkställande direktör Tidjane Thiam avgick 2020.

Credit Suisse har utfärdat vinstvarningar under fem av de senaste sex kvartalen och många ledande bankmän har lämnat banken. Strax innan han avgick i juli Credit Suisse, erkände den tidigare verkställande direktören Thomas Gottstein att raden av skandaler på senare tid hade lämnat banken ”blödande”.

Credit Suisse problem kom till stor del innan den globala ekonomin började gå ner, men som den berömda investeraren Warren Buffett sa: ”Det är först när tidvattnet går ut som man upptäcker vem som har simmat naken.”

Högre räntor och det överhängande hotet om recessioner har brutalt blottlagt bankens problem och gjort arbetet med att reparera den ännu svårare.

Aktierna har fallit med nästan 60 procent hittills i år eftersom investerarna oroar sig för bankens finansiella ställning.

Den schweiziska långivaren fick också ta emot en ökning av kostnaden för att försäkra sig mot sina skulder förra veckan, eftersom investerare är oroliga för att banken kan komma att missa sina skuldbetalningar, och blankare har ökat sina satsningar på att bankens aktiekurs kommer att fortsätta att sjunka. Det korta intresset för bankens aktier ökade med 51 procent bara under den senaste veckan. Banken insisterar på att den har en stark balansräkning och kan klara stormen.

”Uli kniven

Uppgiften att vända utvecklingen på Credit Suisse faller på Koerner, en före detta UBS-chef som har fått i uppdrag att vända banken. Han är Credit Suisse tredje verkställande direktör på fem år och tillträdde i augusti.

Koerner fick enligt uppgift smeknamnet ”Uli the knife” under sin elvaåriga tid på UBS på grund av sin brutala strategi för att återställa bankens hälsa efter en handelsskandal som ledde till förluster på 2 miljarder dollar.

Han förväntas leva upp till sitt rykte genom att genomföra aggressiva kostnadsminskningar som kan leda till att han får skära ner upp till 5 000 jobb över hela världen. Banken har omkring 6 000 anställda i Storbritannien, främst i London.

Även om det inte finns något som tyder på att Credit Suisse har allvarliga ekonomiska problem, pekar marknadsmätningarna på en ökande oro för banken. Dess rad av nyligen begångna dyra misstag visar att även i den värld av stränga regleringar som råder efter finanskrisen finns det fortfarande risker i systemet.

Banken sägs nu överväga att sälja delar av sin verksamhet i ett försök att stärka sin balansräkning.

”Credit Suisse är fast mellan en sten och ett svårt ställe”, säger Andreas Vontobel, en finansanalytiker på den schweiziska banken Vontobel som bevakar Credit Suisse. ”Det är en tvångssäljare.

”Köparna kommer att försöka erbjuda ett mycket lågt pris för sina tillgångar, eftersom de vet att banken inte har något annat val än att sälja.”

Credit Suisse är inte den enda institutionen som står i rampljuset. Både UBS och Deutsche Bank har sett en ökning av priset på försäkringar mot betalningsinställelse på deras skulder, och Deutsche Banks aktier har sjunkit med så mycket som 37 procent under det senaste året när de utsätts för press från dystra utsikter för Tysklands industrisektor.

En bankkälla sade att problemen i Credit Suisse har skrämt upp investerare i alla europeiska banker: ”Nervositeten har bara ökat.”

Huvudvärk för Scholz

Precis som Credit Suisse har Deutsche Bank snubblat in i denna kris efter några svåra år. I ett uppmärksammat exempel på ett kostsamt felsteg bad justitiedepartementet banken att lämna över 14 miljarder dollar 2016 för att lösa en stor utredning om misshandel.

Den tyska långivaren kunde gå med på en uppgörelse på ungefär hälften av det belopp som de amerikanska myndigheterna krävde, vilket var det största straffet i sitt slag vid den tidpunkten. Deutsche Bank sade att den slutliga uppgörelsen skulle bli föremål för detaljerade förhandlingar, men att man inte förväntade sig att utbetalningen skulle ha någon väsentlig inverkan på dess finansiella resultat för 2016.

På senare tid har banken hamnat i en stor europeisk skattebedrägeriskandal med namnet ”Cum-Ex”.

Greenwood säger: ”Deutsche Bank har haft problem under en längre tid och har inte kunnat fixa sig själv. Den handlas med en av de största rabatterna på bokfört värde som finns där ute.

”Deutsche Banks aktiekurs indikerar antingen att det kommer att bli enorma förluster och att det kommer att bli en nedskrivning på 70 procent av substansvärdet, eller så kommer den här saken att göra vinster som är mindre än en tredjedel av vad investerare skulle anse vara acceptabelt på lång sikt.”

Långivarens svårigheter måste vara en huvudvärk för Olaf Scholz, den tyske förbundskanslern som redan kämpar mot en energikris och en hotande recession.

Credit Suisse och Deutsche Bank förvaltar tillgångar till ett värde av cirka 1 45 biljoner dollar respektive 1 300 miljarder dollar – ungefär fyra gånger värdet av de tillgångar som Lehman Brothers hade före sin kollaps.

Marknadsoro

Det finns inget som tyder på att Credit Suisse eller Deutsche Bank kommer att drabbas av samma öde som Lehman Brothers. Credit Suisse har varit noga med att försäkra investerarna om att företaget har en stark balansräkning som kan stå emot de nuvarande finansiella stormarna, medan Deutsche Banks verkställande direktör, Christian Sewing, har gjort framsteg när det gäller att ta itu med företagets långvariga problem under de senaste åren.

Men dessa bankers enorma, systemiska karaktär för Europa gör investerarna nervösa när vinden börjar ändra riktning i den globala ekonomin.

Riskerna i Europas finansiella system är dock inte begränsade till enskilda banker eller länder. Långivare över hela kontinenten förbereder sig för en hård vinter och ett tufft år framöver. I Emmanuel Macrons Frankrike har tre av landets största banker avsatt sammanlagt 1,4 miljarder euro för att förbereda sig för en ökning av förlusterna, och chefen för det franska bankförbundet har varnat för att riskerna sannolikt bara kommer att öka nästa år.

Europeiska centralbankens högsta övervakare Andrea Enria sade i förra veckan att vissa banker hade intagit en ”optimistisk attityd” till risk under de senaste åren och varnade för att ”den ryska invasionen av Ukraina håller på att utvecklas till en ihållande och fullfjädrad makroekonomisk chock”.

Enria, som sitter i Europeiska centralbankens styrelse för systemrisker, sade att bankerna måste ta risken för företagsinlösen på allvar.

Separat har ECB, under ledning av Christine Lagarde, sagt att riskerna för den finansiella stabiliteten från ett kraftigt fall i tillgångspriserna ”förblir allvarliga”.

Greenwood säger: ”För närvarande handlas i stort sett hela banksektorn med en betydande rabatt i förhållande till värdet av sina tillgångar.

”Marknaderna anser i princip att det kommer att bli en stor nedgång på marknaden och att detta kommer att smitta av sig på banksystemet i form av förluster, och dessa kommer i slutändan att ackumuleras till en nedskrivning av de bokförda värdena.”

Marknaderna är ”bräckliga”, säger Lord Jim O’Neill, vilket sätter alla delar av finanssektorn under press.

Lord O’Neill säger: ”Finansmarknadernas dilemma är både räntehöjningen och övergången från riskfyllda tillgångar till kontanter.

”Om det finns en kärnfråga som behövs för att stoppa volatiliteten globalt så är det förtroendet för att inflationen håller på att vända uppåt.”

Bank of Englands ingripande för att stoppa en pensionsexplosion kan ha stoppat en situation som spårat ur, men det kan bara visa sig vara en klisterlösning om det kommer fler överraskningar på vägen.

Credit Suisse och Deutsche Bank avböjde att kommentera.