(Bloomberg Markets) – Centralbankerna, som en gång betraktades som världens främsta ekonomiska krisbekämpare, försöker nu desperat begränsa ett problem som de lät uppstå: inflationen. Det har urholkat deras trovärdighet i investerarnas och samhällets ögon.

Mest lästa från Bloomberg

Tjänstemännen har erbjudit sig att ge sitt beklagande. Den amerikanska centralbankschefen Jerome Powell erkände i juni att ”i efterhand är det uppenbart att vi underskattade inflationen”. Christine Lagarde, hans motsvarighet vid Europeiska centralbanken, har gjort liknande eftergifter, och Australiens centralbankschef Philip Lowe sade i maj att hans grupps prognoser hade varit ”pinsamma”. I oktober varnade den sydafrikanska centralbankschefen Lesetja Kganyago vid ett penningpolitiskt forum för att det tar lång tid för centralbankschefer att bygga upp trovärdighet – men att den kan gå förlorad plötsligt.

Centralbankernas oberoende är svårare att motivera efter ett sådant misslyckande med ”analys, prognoser, åtgärder och kommunikation”, twittrade Allianz SE:s chefsekonomiska rådgivare Mohamed El-Erian i oktober. Det tragiska resultatet, säger han, är ”den mest framskjutna räntecykel som vi har sett på mycket länge, och det behövde inte vara så”.

Det första steget för de nyligen förödmjukade penningpolitikerna är att få priserna under kontroll igen utan att skapa ekonomisk förödelse. Därefter måste de omvandla centralbankernas sätt att arbeta. För vissa experter innebär det tre saker: att begränsa deras uppdrag, förenkla deras budskap och bevara flexibiliteten.

”Gör mer genom att försöka göra mindre” är hur den tidigare guvernören för Indiens centralbank, Raghuram Rajan, beskriver sitt råd till centralbankerna.

Tillbaka till grunderna

Historien fortsätter

Feds stora miss i fråga om inflationen har fått Powell att börja åberopa Paul Volckers lärdomar, som på ett berömt sätt tämjde inflationen på 1980-talet.

Sedan Volcker avgick 1987 har Feds uppdrag utvidgats. Alan Greenspan, ordförande fram till 2006, red en produktivitetsboom till ännu lägre inflation, men ingrep också för att stödja marknaderna närhelst det fanns hot mot ekonomin. När vårdslös utlåning till slut sprängde bostads- och kreditmarknaderna 2008 använde den dåvarande ordföranden Ben Bernanke Feds balansräkning på ett sätt som inte hade förekommit sedan den stora depressionen.

När man kom ut ur den Covid-inducerade recessionen såg det ut som om centralbankerna hade lyckats igen, med Powell i spetsen. Deras samordnade reaktion i mars 2020 lade ett golv under tillgångspriserna och höll obligationsräntorna låga, vilket hjälpte regeringarna att finansiera de massiva utgifter som behövdes för att stödja miljontals arbetslösa. När inflationen fortfarande var dämpad tog centralbankerna på sig ansvaret för att ta itu med problem som klimatförändringar och ojämlikhet – bland annat genom att sätta upp ett nytt mål om ”bred och inkluderande” sysselsättning. Samtidigt rusade aktier, obligationer och kryptovalutor högre. Sedan gjorde konsumentpriserna det också, och centralbankerna hade inte sett det komma.

Feds nya politiska ramverk förhindrade en mer aggressiv inflationsbekämpning, säger Carl Walsh, ekonom vid University of California i Santa Cruz som tidigare arbetat vid Federal Reserve Bank of San Francisco. Han citerar den federala öppna marknadskommitténs egna ord, som medgav att mål som inkluderande sysselsättning kan skifta över tiden och vara svåra att kvantifiera.

”Att fatta politiska beslut som ”informeras” av sysselsättningsunderskott från ett mål ”som inte är direkt mätbart” har potential att ge politiken en asymmetrisk, inflationsdrivande bias”, säger Walsh.

Rajan säger att centralbankerna helt enkelt har tappat bort sin primära roll, som är att upprätthålla prisstabilitet. ”Om man sa till dem: ’Det är ert jobb, fokusera på det och lämna allt annat åt sidan’ skulle de göra ett bättre jobb”, säger han.

Håll det enkelt

Ju enklare uppdraget är, desto enklare bör budskapen vara.

Penningpolitiken fungerar genom att centralbankerna manipulerar punkter längs avkastningskurvan – i huvudsak priset på pengar under olika tidsperioder. Centralbankerna ger signaler om huruvida de kan förvänta sig att räntorna kommer att stiga, sjunka eller utvecklas sidledes, och handlare på finansmarknaderna köper och säljer stora mängder obligationer i enlighet med detta. Dessa rörelser sipprar ut i samhället i stort och påverkar pensionskontosaldon, företags- och konsumentförtroende och synen på framtida prisrörelser. Det är detta som avgör om centralbankens politik fungerar eller inte.

”Penningpolitik är 90 procent kommunikation och 10 procent handling”, säger Sethaput Suthiwartnarueput, chef för Bank of Thailand.

I början av 2022, när Fed, ECB och Bank of England ändrade sina utsikter för ekonomin och inflationen, var det ett ”ganska massivt misslyckande” att kommunicera hur politiken skulle hantera dessa förändringar, säger Athanasios Orphanides, som satt i ECB:s styrande råd från 2008 till mitten av 2012. ”Det är inte svårt att strama åt penningpolitiken. Det är en självklarhet inom centralbanken.”

De korsade trådarna kunde ses i vilda svängningar på de globala obligations- och valutamarknaderna under hela året. I augusti hoppade MOVE-indexet för implicit obligationsvolatilitet – känt som räddhetsmätaren för amerikanska statspapper – till en nivå som bara överträffats tre gånger sedan 1988. Investerare började kräva en premie för att inneha Australiens AAA-klassade obligationer efter att centralbanken ändrat sitt löfte om att hålla räntorna oförändrade fram till 2024 och i stället påbörjat sin snabbaste åtstramningscykel på en generation.

Vissa centralbanker visade tidiga varningssignaler. I oktober 2021 började Reserve Bank of New Zealand höja räntorna och Bank of Canada intog en mer hökaktig hållning gentemot inflationen och stoppade sitt obligationsköpsprogram. Nyligen meddelade Bank of Canada att den skulle börja publicera en protokollliknande sammanfattning av tjänstemännens överläggningar efter varje politiskt beslut för att öka öppenheten.

Bank of England däremot, som redan fått kritik för att ha låtit inflationen gå ur kontroll, har också kritiserats för hur den hanterade en run på Storbritanniens valuta och statsobligationer efter att premiärminister Liz Truss regering föreslagit en underskottsminskande skatteöversyn. Först anklagades centralbanken för att ha dragit ut på tiden innan den hjälpte till att hantera konsekvenserna när pundet föll till en rekordlåg nivå mot dollarn, och sedan blev investerarna chockade när BOE lovade ett abrupt slut på nödköp av guldmyntfonder. I slutändan var det Truss som fick ta på sig skulden och avgick efter bara 44 dagar.

Stephen Miller, tidigare chef för räntefonder vid BlackRock Inc. i Australien som nu arbetar vid GSFM Pty, säger att han har granskat kalkylblad med ekonomiska indikatorer, t.ex. Federal Reserve Bank of Clevelands konsumentprisindex, på ett sätt som han inte har gjort på mer än tre decennier. Anledningen: Han litar inte på de prognoser och riktlinjer som kommer från centralbankerna.

”För mig började larmklockorna ringa om inflationen långt innan centralbankernas språkbruk ändrades”, säger Miller. ”En av fördelarna med att vara 61 år är att dina formativa år var en period då inflation var normen, oljechocker var normen. Under det senaste året kändes det som om jag återvände till den perioden.”

Millers betyg är hårt: ”Bank of Canada, Fed och RBNZ skulle jag ge ett C+, RBA ett C- och resten, inklusive BOE, ett F”.

För Jérôme Haegeli bör mantrat ”mindre är mer” även gälla det så kallade Fedspeak. Den före detta ekonomen vid Schweiziska nationalbanken menar att för många tjänstemän som gör offentliga uttalanden skapar förvirring. Han rekommenderar att Fed tar lärdom av den ”mycket magra” schweiziska kommunikationen.

Efter det årliga sommarmötet för centralbanker i Jackson Hole, Wyoming, spred sig Fed-tjänstemännen ut på den offentliga arenan. Under en 24-timmarsperiod talade tre högt uppsatta Fed-tjänstemän om de ekonomiska utsikterna vid tre olika evenemang och med tre olika tonfall. Esther George betonade stabilitet framför snabbhet, Christopher Waller signalerade stöd för en höjning med 75 baspunkter vid nästa möte och Charles Evans sade att han var öppen för 50 eller 75. Det är en liknande historia vid ECB, där minst 19 av dess primära tjänstemän var ute och höll tal bara under den sista veckan i september.

Även om centralbankerna i de flesta moderna ekonomier åtnjuter dagligt oberoende, fastställs deras mandat av demokratiskt valda regeringar. I Australien och Nya Zeeland, till exempel, håller myndigheterna på att se över parametrarna för sina direktiv till penningpolitikerna.

För att få ut sitt budskap till allmänheten har ECB infört tecknade serier och animerade videoklipp, varav några åtföljer räntebeslut och dokument om strategigenomgång. Och Bank Indonesia, som redan har ett stort antal följare på Facebook och Instagram, har nu också ett eget TikTok-konto.

Att försöka kommunicera med båda målgrupperna – marknaderna och allmänheten – kan ibland leda till förvirring.

Behåll flexibiliteten

Ett tredje gemensamt recept för centralbanker: Sluta med den framåtblickande vägledningen. Denna praxis, som först infördes i början av 2000-talet, syftar till att informera allmänheten om den sannolika inriktningen på penningpolitiken. Problemet: Det är för svårt att förutsäga framtiden. Och det kan låsa in beslutsfattare i ett visst tankesätt.

I ett tal den 12 oktober gav Fed-guvernör Michelle Bowman FOMC:s framåtblickande riktlinjer skulden för att man inte lyckats ta itu med inflationen tidigare: ”Kommitténs uttryckliga framåtblickande riktlinjer för både federal funds rate och tillgångsköp bidrog till en situation där den penningpolitiska inriktningen förblev alltför ackommoderande under alltför lång tid – även när inflationen steg och visade tecken på att bli mer brett baserad”, sade hon.

Och brutna löften kan verkligen skada investerarnas förtroende. GSFM:s Miller nämner RBA-guvernör Lowes misslyckade vägledning som ett exempel.

”Phil Lowe säger inga räntehöjningar till 2024? Den typen av budskap är döda”, säger Miller. ”Marknaderna kan inte längre ta centralbankerna på orden”, med tanke på att de har låtsats vara ”allseende”.

James Athey, investeringsdirektör för ränteförvaltning vid Edinburgh-baserade Abrdn Plc, varnar för att framåtblickande vägledning inte kommer att upphöra förrän centralbankerna slutar att tala så ofta. ”Det stora antalet tal av centralbankernas beslutsfattare under en viss vecka, och dessa talares skenbara önskan att förklara sina egna subjektiva förväntningar på ekonomin och penningpolitiken, innebär att även när den officiella kommunikationen drar sig för att ge specifik vägledning finns det fortfarande mycket för marknaderna att fästa sig vid”, säger James Athey.

Att kommunicera politiska mål blir svårare när inflationen stiger, sade Shaktikanta Das, guvernör i Reserve Bank of India, i ett tal i Mumbai i september. ”Det kan vara ganska svårt att ge en sammanhängande och konsekvent vägledning i en åtstramningscykel”, sade han. ”Centralbankens kommunikation i det nuvarande sammanhanget har därför blivit ännu mer utmanande än de faktiska politiska åtgärderna.”

Naturligtvis kommer centralbankerna att fortsätta att spela en avgörande roll i sina ekonomier, även om de drar ner på retoriken och skrotar mer svårmätbara mål som att främja en inkluderande tillväxt. De kommer även i fortsättningen att fungera som väktare av den finansiella stabiliteten och tillhandahålla kontanter när marknaderna får ett anfall. Och de kommer att hitta sätt att stimulera den ekonomiska tillväxten när den behövs igen.

Men om de tar till sig lärdomarna från 2022 kan marknaderna och allmänheten förvänta sig en mer sällsynt, tydligare och mindre ambitiös politisk kommunikation – en ny era av centralbankernas ödmjukhet som härrör från deras misslyckande med att förhindra inflationschocken.

Jamrisko och Carson är seniora reportrar i Singapore som bevakar ekonomi respektive valuta/räntor.

–Med hjälp av Theophilos Argitis, Enda Curran, Kathleen Hays, Prinesha Naidoo, Garfield Reynolds, Jana Randow, Anup Roy, Craig Torres och Suttinee Yuvejwattana.

©2022 Bloomberg L.P.