Under de senaste veckorna,

Apple Inc.

AAPL -0.34%

har påskyndat planerna på att flytta en del av sin produktion utanför Kina, som länge var det dominerande landet i den leveranskedja som byggde världens mest värdefulla företag, säger personer som är involverade i diskussionerna. De säger att företaget uppmanar leverantörerna att planera mer aktivt för att montera Apples produkter på andra platser i Asien, särskilt i Indien och Vietnam, och att man försöker minska beroendet av taiwanesiska monteringsföretag som leds av

Foxconn

2354 4.05%

Teknikgrupp.

Oroligheter på en plats som kallas iPhone City bidrog till Apples förändring. I den gigantiska staden i staden Zhengzhou i Kina arbetar så många som 300 000 arbetstagare i en fabrik som drivs av Foxconn för att tillverka iPhones och andra Apple-produkter. Vid en tidpunkt tillverkade den ensam omkring 85 procent av Pro-utbudet av iPhones, enligt marknadsundersökningsföretaget Counterpoint Research.

Fabriken i Zhengzhou drabbades i slutet av november av våldsamma protester. I videor som publicerades på nätet kunde man se arbetare som var upprörda över löner och Covid-19 begränsningar kasta föremål och ropa ”Stå upp för era rättigheter!”. Det fanns kravallpoliser på plats, visar videorna. Placeringen av en av videorna verifierades av nyhetsbyrån och videoverifieringstjänsten Storyful. Wall Street Journal bekräftade de händelser som visas i videorna med arbetare på platsen.

Efter ett år av händelser som försvagat Kinas status som ett stabilt tillverkningscentrum innebär omvälvningen att Apple inte längre känner sig bekväm med att ha en så stor del av sin verksamhet bunden på ett och samma ställe, enligt analytiker och personer i Apples leveranskedja.

”Tidigare var man inte uppmärksam på koncentrationsrisker”, säger Alan Yeung, en tidigare amerikansk chef för Foxconn. ”Frihandel var normen och saker och ting var mycket förutsägbara. Nu har vi gått in i en ny värld.”

Filmer visar hur poliser i Covid-skyddsdräkter misshandlar arbetare vid Foxconns anläggning i Zhengzhou i Kina. Världens största anläggning för tillverkning av Apples smartphones har under de senaste veckorna varit föremål för Covid-19-låsningar. Skärmdump: Associated Press: Skärmklipp: Associated Press

Ett svar, säger de personer som är involverade i Apples leveranskedja, är att använda sig av en större samling av monteringsföretag – även om dessa företag själva är baserade i Kina. Två kinesiska företag som står i kö för att få mer affärer med Apple är Luxshare Precision Industry Co. och

Wingtech Technology Co.

Vid samtal med investerare tidigare i år sade Luxshares chefer att vissa kunder inom konsumentelektronik, som de inte namngav, var oroliga för de kinesiska leveranskedjorna som orsakats av Covids förebyggande åtgärder, elbrist och andra problem. De sade att dessa kunder ville att Luxshare skulle hjälpa dem att göra mer arbete utanför Kina.

Cheferna hänvisade till det som kallas ny produktintroduktion, eller NPI, när Apple tilldelar team att arbeta med entreprenörer för att översätta sina produktritningar och prototyper till en detaljerad tillverkningsplan.

Det är det som krävs för att faktiskt bygga hundratals miljoner prylar, och ett område där Kina, med sin koncentration av produktionsingenjörer och leverantörer, har utmärkt sig.

Apple har sagt till sina tillverkningspartner att man vill att de ska börja försöka utföra mer av detta arbete utanför Kina, enligt personer som deltagit i diskussionerna. Om inte platser som Indien och Vietnam också kan göra NPI kommer de att förbli andrahandsval, säger specialister på försörjningskedjor. Den avtagande världsekonomin och den långsamma anställningen hos Apple har dock gjort det svårt för teknikjätten att avsätta personal för NPI-arbete med nya leverantörer och nya länder, säger några av de personer som deltagit i diskussionerna.

Apple och Kina har ägnat årtionden åt att binda sig samman i en relation som hittills oftast varit ömsesidigt fördelaktig. Förändringen kommer inte att ske över en natt. Apple lanserar fortfarande nya Iphone-modeller varje år, tillsammans med ständiga uppdateringar av sina iPads, bärbara datorer och andra produkter. Företaget måste fortsätta att flyga planet samtidigt som det byter ut en motor.

”Det är inte lätt att hitta alla delar för att bygga i den skala som Apple behöver”, säger Kate Whitehead, en före detta driftschef för Apple som nu äger sitt eget konsultföretag för leveranskedjan.

Ändå är övergången på gång, driven av två orsaker som matar varandra för att hota Kinas historiska ekonomiska styrka. En del kinesiska ungdomar är inte längre angelägna om att arbeta för blygsamma löner med att montera elektronik för de välbärgade. De är hetsiga delvis på grund av Pekings hårdhänta Covid-19-strategi, som i sig är ett problem för Apple och många andra västerländska företag. Tre år efter det att Covid-19 började cirkulera försöker Kina fortfarande krossa utbrott med åtgärder som karantäner, samtidigt som många andra länder har återgått till prepandemiska normer.

Zhengzhou i Kina är hemvist för en gigantisk Foxconn-fabrik som är känd som iPhone City. Shang Ji/Future Publishing/Getty ImagesEn arbetare desinficerar utrustning vid iPhone City i Zhengzhou, Kina. VCG/Getty ImagesZhengzhou, till vänster, är hem för en gigantisk Foxconn-anläggning som kallas iPhone City, där en arbetare till höger desinficerar utrustning. Shang Ji/Future Publishing/Getty Images; VCG/Getty Images

Protesterna i kinesiska städer under den senaste veckan, under vilka vissa demonstranter krävde att president

Xi Jinping,

antydde att kritiken mot Covid-19-restriktionerna skulle kunna utvecklas till en större rörelse mot regeringen.

Allt detta kommer ovanpå mer än fem år av ökade militära och ekonomiska spänningar mellan USA och Kina under Trump- och Bidenadministrationerna, bland annat på grund av Kinas snabbt växande militära fotavtryck och USA:s tullar på kinesiska varor.

Apples mål på längre sikt är att leverera 40-45 procent av iPhones från Indien, jämfört med en ensiffrig procentandel för närvarande, enligt Ming-chi Kuo, en analytiker på TF International Securities som följer leveranskedjan. Leverantörer säger att Vietnam förväntas ta över mer av tillverkningen av andra Apple-produkter som AirPods, smartklockor och bärbara datorer.

För tillfället får konsumenter som gör julklappsinköp stå ut med några av de längsta väntetiderna för high-end iPhones i produktens 15-åriga historia, som sträcker sig fram till efter jul. Apple utfärdade i november en sällsynt varning mitt i kvartalet om att leveranserna av Pro-modellerna skulle drabbas av Covid-19-restriktioner vid anläggningen i Zhengzhou.

I november, när protesterna från arbetstagarna vid anläggningen växte, utfärdade Apple ett uttalande där man försäkrade att man var på plats för att försöka lösa problemet. ”Vi ser över situationen och arbetar nära Foxconn för att se till att deras anställdas oro åtgärdas”, sade en talesman då.

Risken för alltför stor koncentration i Kina har länge varit känd för Apples chefer, men i åratal gjorde de ändå inte mycket för att minska den. Kina tillhandahöll en läskunnig och flitig arbetskraft, politisk stabilitet och en enorm lokal marknad för Apples produkter.

Taiwanbaserade Foxconn, med grundaren

Terry Gou,

blev en viktig länk mellan Apple i Kalifornien och de kinesiska monteringsfabrikerna där iPhones monteras. Foxconns chefer delar språk och kulturell bakgrund med arbetarna på fastlandet.

Pegatron Corp.

, en annan Taiwanbaserad entreprenör, har spelat en mindre men liknande roll.

Apple vill tillverka mer i Vietnam, där en anläggning som tillhör den Kina-baserade Luxshare Precision Industry Co, en Apple-leverantör, visas ovan.

Foto:

Linh Pham/Bloomberg News

Både regeringen i Peking och lokala myndigheter i bland annat Henanprovinsen, där fabriken i Zhengzhou ligger, har entusiastiskt stött Apples verksamhet och ser den som en motor för jobb och tillväxt.

Till och med nu, när allt hårdare antiamerikansk retorik flödar varje dag från Peking i frågor som Taiwan och mänskliga rättigheter, är stödet starkt.

People’s Daily, det kinesiska kommunistpartiets språkrör, hyllade Apples produktionsanläggning i en video den 20 november och sade att den direkt eller indirekt stod för mer än en miljon lokala arbetstillfällen. Foxconn skickade produkter till utlandet för cirka 32 miljarder dollar från Zhengzhou under 2019, enligt en kinesisk regeringsanknuten tankesmedja. Sammanlagt stod Foxconn-koncernen för 3,9 procent av Kinas export 2021, enligt företaget.

”Regeringens snabba hjälp … ger kontinuerligt en känsla av säkerhet för multinationella företag som Apple, liksom för världens leveranskedja”, stod det i People’s Daily-videon.

Men sådana ord klingar ihåligt för många amerikanska företag mot bakgrund av regeringens stränga åtgärder mot kovid som har hämmat produktionen och väckt oro bland arbetarna. I en undersökning från U.S.-China Business Council i år konstaterades att amerikanska företags förtroende för Kina har sjunkit till en rekordlåg nivå, och ungefär en fjärdedel av de tillfrågade säger att de åtminstone tillfälligt har flyttat delar av sin leveranskedja ut ur Kina under det senaste året.

För att kunna fortsätta att fungera under regeringens Covid-åtgärder är fabriken i Zhengzhou en av de fabriker som tvingats införa ett system där arbetarna stannar på plats och kontakten med omvärlden begränsas till ett minimum för att hålla varorna i gång. Foxconn har förseglat rökområden, stängt av varuautomater och stängt matsalar till förmån för måltider som arbetarna tar med sig till sina sovsalar, som ofta ligger en halvtimmes promenad bort, säger arbetarna.

Många har flytt, hoppat över stängsel och gått längs tomma motorvägar för att ta sig tillbaka till sina hemstäder. I november gav pandemipolitiken och lönekonflikterna ytterligare bränsle åt arbetarnas missnöje. Vissa drabbade samman med polisen på anläggningen och lämnade krossade glasdörrar.

Många av dem som övergav fabriken var ungdomar som på sociala medier sade att de bestämde sig för att löner motsvarande 5 dollar eller mindre i timmen inte var tillräckligt för att kompensera för det tråkiga produktionsarbetet, som förvärrades av Covid-restriktionerna.

Människor protesterade över hela Kina den senaste veckan mot landets strikta anti-Covid-protokoll. Kevin Frayer/Getty ImagesInvånare i Peking stod i kö förra månaden för att testas för Covid-19. Kevin Frayer/Getty ImagesPersoner protesterade i Kina den senaste veckan, till vänster, mot landets strikta protokoll mot Covid. Invånare i Peking, till höger, väntade i kö för att testas för sjukdomen. Kevin Frayer/Getty Images (2)

”Det är bättre för oss att klara oss hemma än att bli uttorkade av kapitalisterna”, skrev en person som identifierade sig som en avhoppad Foxconn-arbetare på sitt konto på sociala medier efter protesterna.

En talesman för Foxconn hänvisade till tidigare uttalanden där företaget skyllde på ett datorfel för några av de lönefrågor som de nyanställda tagit upp. Företaget sade att det garanterade att rekryteringarna skulle få den lön som utlovades i rekryteringsannonserna. Talesmannen avböjde att kommentera ytterligare.

Kinas Covid-politik ”har varit ett absolut slag i luften för Apples leveranskedja”, säger Wedbush Securities-analytikern

Daniel Ives.

”Den senaste månaden i Kina har varit droppen som fick Apple att tappa hakan i Kina.”

Kuo, som är analytiker inom försörjningskedjan, sade att iPhone-leveranserna under fjärde kvartalet i år troligen kommer att uppgå till cirka 70 till 75 miljoner enheter, vilket han sade var cirka 10 miljoner färre än marknadens prognoser före oroligheterna i Zhengzhou. Toppmodellerna iPhone 14 Pro och Pro Max har drabbats särskilt hårt, sade han.

Berättelserna varierar om hur många arbetare som saknas i Zhengzhou-fabriken, med uppskattningar som sträcker sig från tusentals till tiotusentals. Kuo sade att fabriken endast hade en kapacitet på cirka 20 procent i november, en siffra som förväntas förbättras till 30-40 procent i december. Ett positivt tecken kom i onsdags, när den lokala regeringen i Zhengzhou upphävde restriktionerna för avspärrning.

En chef för Foxconn sade att hundratals arbetare mobiliserades för att flytta maskiner och komponenter med lastbil och flyg nästan 1 000 mil från Zhengzhou i centrala Kina till Shenzhen i söder, där Foxconn har sina andra stora fabriker i Kina. Fabrikerna i Shenzhen har tagit igen en del, men inte hela, av produktionsbristen.

Samtidigt erbjuder Foxconn pengar för att få arbetarna att komma tillbaka och stanna ett tag. Ett av erbjudandena är en bonus på upp till 1 800 dollar i januari för heltidsanställda arbetstagare i Zhengzhou som började i början av november eller tidigare. De som ville sluta har fått 1 400 dollar.

Indien och Vietnam har sina egna utmaningar.

Människor i Peking protesterade den senaste veckan mot stränga åtgärder mot kovider.

Foto:

Foto: Kevin Frayer/Getty Images

Dan Panzica, en före detta chef för Foxconn som nu ger råd till företag om frågor som rör leveranskedjan, sade att Vietnams tillverkning växer snabbt men att det råder brist på arbetskraft. Landet har knappt 100 miljoner invånare, mindre än en tiondel av Kinas befolkning. Det kan hantera tillverkningsanläggningar med 60 000 personer, men inte platser som Zhengzhou som når upp till hundratusentals personer, sade han.

”De tillverkar inte avancerade telefoner i Indien och Vietnam”, sade Panzica. ”Inga andra platser kan göra dem.”

DELA DINA TANKAR

Tycker du att amerikanska företag har blivit alltför beroende av kinesisk tillverkning? Delta i samtalet nedan.

Indien har en befolkning som är nästan lika stor som Kinas men inte samma nivå av statlig samordning. Apple har haft svårt att navigera i Indien eftersom varje delstat styrs på olika sätt och de regionala regeringarna ålägger företaget skyldigheter innan de låter det bygga produkter där.

”Indien är vilda västern när det gäller konsekventa regler och att få in och ut saker”, säger Panzica.

De amerikanska ambassaderna i Indien och Vietnam svarade inte på förfrågningar om kommentarer.

Apple måste dock hitta flera ställen att ersätta iPhone City på”, säger Panzica. ”De kommer att behöva sprida ut den och göra fler byar i stället för storstäder.”

-Selina Cheng har bidragit till den här artikeln.

Skriv till Yang Jie på jie.yang@wsj.com och Aaron Tilley på aaron.tilley@wsj.com.

Copyright ©2022 Dow Jones & Company, Inc. Alla rättigheter förbehållna. 87990cbe856818d5eddac44c7b1cdeb8