Textstorlek

Finansminister Janet Yellen varnade kongressen för att USA kommer att nå sitt skuldtak på torsdag.

Brendan Smialowski/AFP/Getty Images

Det är alltid roligt tills räkningen kommer – och räkningen kommer alltid. Faktum är att den kommer att förfaller just nu.

På fredagen varnade finansminister Janet Yellen kongressen för att USA kommer att nå sitt skuldtak på torsdag, tidigare än vad många hade väntat. Det betyder inte att regeringen kommer att tvingas sluta betala sina räkningar då – Yellen anser att finansdepartementet har tillräckligt med kontanter och andra sätt att skaffa pengar för att klara sig fram till början av juni – men det betyder att en fråga som fortfarande var rent teoretisk har blivit mycket mer angelägen i takt med att X-datumet närmar sig.

Man skulle inte veta det av aktiemarknadens reaktion.

S&P 500
var ned med cirka 0,2 % vid tidpunkten för tillkännagivandet i fredags och avslutade dagen med en uppgång på 0,4 %. Det kanske är vettigt. Marknaden har trots allt mycket att tänka på, från ekonomiska data till vinster och talare från Federal Reserve, alla frågor som verkar mycket mer angelägna för tillfället.

Kampen mot inflationen är sannolikt den mest angelägna – och anledningen till att S&P 500 slutade upp 2,7 % den senaste veckan. Konsumentprisindex sjönk till 6,5 % i december, från 7,1 % i november, medan kärn-KPI sjönk till 5,7 % från 6 %. Rädslan för recession sjönk också ett snäpp i fredags, när University of Michigan Consumer Sentiment Survey kom in mycket starkare än väntat.

De två är naturligtvis kopplade till varandra. ”Trots den breda oron för att ekonomin kommer att hamna i en recession under de kommande kvartalen förbättras konsumenternas attityder, främst för att det ser ut som om inflationstoppen nu är i backspegeln”, skriver Jefferies ekonom Thomas Simons.

Nyheter som dessa – liksom en mycket nedåtgående positionering inför 2023 – hjälpte aktiemarknaden att ignorera Yellens tillkännagivande. Ändå finns det en god chans att skuldtaket, som för närvarande ligger runt 31,4 biljoner dollar, blir ett större bekymmer. I en märklig egenhet kan kongressen godkänna alla utgifter den vill, men den måste också godkänna den totala skuldsumman som USA kan ha. Detta ansågs en gång i tiden vara en icke-fråga. Taket skulle nås, kongressen skulle höja det och alla skulle gå sin väg. Men Det ändrades 2011.när republikanerna, som hade återfått kontrollen över kongressen, hotade med att inte göra det. Det resulterade i att Standard & Poor’s sänkte USA:s kreditbetyg den 8 augusti, vilket fick S&P 500 att falla med 6,6 %.

Insatserna kan vara högre den här gången. Kongressen är inte bara splittrad, med demokraterna som kontrollerar senaten och republikanerna som kontrollerar representanthuset, konstaterar Michael Gapen, chefekonom för USA på Bank of America, utan den uppgörelse som Kevin McCarthy gjorde för att bli representanthusets talman gav tillräckligt med makt till en liten grupp lagstiftare för att göra frågan ännu svårare.

Konsekvenserna kan också bli allvarligare, särskilt om USA tvingas missa betalningar på sin skuld eller stoppa utgifterna, kanske till och med för socialförsäkringen. Allt detta skulle räknas som betalningsinställelse och leda till fler nedgraderingar av kreditbetyg – och mer ekonomisk smärta. ”Slutsatsen är att om X-datumet passeras kan det medföra betydande ekonomisk smärta”, skriver Gapen. ”Det är inte en del av våra grundutsikter för närvarande, men vi tror att det finanspolitiska brinkmanskapet har återvänt.”

Det är olyckligt. Statsskulden är ett verkligt problem som förtjänar seriösa överväganden, inte en spelmekanism som innebär en situation med ett skuldtak. President Joe Bidens budget för 2023 innebär ett underskott på 1,2 biljoner dollar, ett underskott som är betydligt mindre än 2020 års rekordstora Covid-inducerade 3,1 biljoner dollar, men fortfarande större än 2019 års 984 miljarder dollar. Statsskulden är nu 120 procent av bruttonationalprodukten, en ökning från 106 procent 2019. Dessa underskott har ännu inte varit ett problem för USA, men marknaderna har börjat tappa tålamodet med andra länder. Storbritannien tvingades till exempel dra tillbaka en plan för finanspolitiska utgifter efter att obligationsmarknaden gjorde uppror.

Att ha stora underskott kommer också att göra kampen mot inflationen mer smärtsam, hävdar Solomon Tadesse från Société Générale. Mindre underskottsutgifter skulle göra det lättare för Fed att göra sitt jobb. Utan det kommer den att falla in i en cykel av överdriven åtstramning och minskning av balansräkningen, följt av räntesänkningar och fler kvantitativa lättnader, vilket bara kommer att sporra till mer inflation och tvinga den ”onda cirkeln” att börja om igen, säger han: ”För marknaderna kan brutala penningpolitiska åtstramningar utan samtidig finanspolitisk disciplin som avsevärt skär ned på budgetunderskott och skuldfinansiering bara ge en tillfällig respit, om ens någon alls.”

Statsskulden gör det också svårare för Fed att göra sitt jobb. Barry Bannister, chefsaktiestrateg på Stifel, konstaterar att högre avkastning skulle göra det ohållbart att betala ränta på statsskulden, vilket skulle tvinga Fed att i slutändan begränsa avkastningen, i likhet med vad man gjorde under och efter andra världskriget.

Denna kontroll av avkastningskurvan skulle hålla skulden hanterbar, men det skulle vara dåliga nyheter för aktier eftersom det i slutändan skulle leda till högre inflation och lägre värderingar. Bannister räknar med att S&P 500:s kurs/vinstförhållande kommer att halveras från toppen 2021 till 2030, även om vinsten per aktie fördubblas. Det skulle innebära att S&P skulle ligga ungefär på samma nivå som 2021 i slutet av decenniet.

Detta säger naturligtvis ingenting om det nuvarande rallyt, som han tror har mer att göra i vad han kallar en ”rangebound secular bear market”.

Njut av det så länge det varar.

Skriv till Ben Levisohn på Ben.Levisohn@barrons.com